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La ofensiva del 9º Ejército en Kursk

Soviet poster WW2

El presente artículo no pudo ser incluido en el número 31 de Alea (publicado en 2006). Narra con algo más de detalle la ofensiva del Grupo de Ejércitos Centro contra la cara norte del saliente de Kursk. En posteriores entregas iremos subiendo más material complementario: breves biografías de los comandantes de ambos bandos y un examen más detallado de las tácticas defensivas soviéticas.


Kursk 1943: La Ofensiva del 9º Ejército alemán

por Javier Romero

1. Las Fuerzas en Presencia.

El General Model dispuso que el principal esfuerzo de la ofensiva fuera a cargo de los 41º y 47º Cuerpos Panzer, los cuales deberían explotar las brechas abiertas por la infantería. Model lanzó primero a las divisiones de infantería situadas en contacto con el enemigo en primera línea, reforzadas por batallones de cañones de asalto, 90 caza carros Elephant, los cañones de asalto Brummbar del 216º batallón, 1 batallón de Mark VI Tiger, 1 división panzer y batallones de zapadores equipados con nuevos medios antiminas (los carros B-IV y Goliath). La idea de maniobra era abrir brecha el primer día y a partir del segundo o tercer día de batalla lanzar por ella en dirección a Kursk a los panzers en reserva, buscando enlazar con el 4º Ejército Panzer y así cerrar la bolsa. Más que un asalto de infantería, el 9º Ejército lanzó un ataque de “armas combinadas” en toda regla: ingenieros, infantería, carros y cañones antitanques cooperaban en el asalto de las fortificaciones soviéticas.

En el sector del esfuerzo principal, los 41º y 47º Cuerpos Panzer lanzarían al asalto en un frente estrecho a tres divisiones de infantería y la 20ª División Panzer, con tres divisiones panzer más en reserva. Como reserva del Grupo de Ejércitos, Model disponía de otras dos divisiones Panzer y una división de Granaderos Panzer.
Elephants at Kursk

 

 

 

 

 

 

 

 

Dos cazacarros Ferdinand destruidos en el saliente de Kursk

Frente a ellos, los 13º y 70º Ejércitos Soviéticos (Ttes. Grales. Pukhov y Galanin) desplegaban en tres líneas defensivas: a retaguardia estaba la reserva del frente, el 2º Ejército de Tanques (Tte. Gral. Rodin). En el sector del esfuerzo principal alemán, desplegaban tres divisiones en la primera, dos en la segunda y tres cuerpos de infantería y dos de tanques en la tercera, todo ellos reforzado por abundante artillería, brigadas antitanque distribuida en numerosos “Puntos de Resistencia Antitanque”. Miles de minas hábilmente combinadas con obstáculos naturales y artificiales encauzaban el avance de los panzers hacia dichas posiciones, por lo demás hábilmente camufladas.

Más al este, el 23º Cuerpo (Gral. Friessner) tenía la misión de cubrir el flanco del esfuerzo principal. Contaba con tres divisiones, entre ellas la 78ª de Asalto, la cual disponía de casi tantos vehículos blindados como una división mecanizada.

2. El Asalto inicial (4/5 de julio).

La noche del 4 al 5 de Julio, los zapadores de las divisiones alemanas comenzaron a abrir pasos en los campos de minas soviéticos. Las minas causaron muchas bajas pese al apoyo de los nuevos vehículos anti minas. Esto se debía en parte a que muchas de las minas soviéticas tenían carcasas de madera o cartón y eran por tanto indetectables, y en parte también a que el suelo de la región de Kursk es altamente magnético, tanto que los detectores de minas e incluso las brújulas no funcionan correctamente.

3. La batalla por la Primera Línea de Defensa (5 de julio).

A la derecha del ataque, el 46º Cuerpo Panzer lanzó a tres divisiones de infantería contra una división de infantería soviética, logrando penetrar apenas dos km. en la primera línea de defensa. En el punto de máximo esfuerzo, el 47º Cuerpo Panzer tuvo mejor suerte; la 20ª división panzer y una división de infantería apoyados por carros Tiger, cañones de asalto, artillería y Stukas lograron abrirse paso a través de la primera línea de defensa; Model lanzó a la brecha a las 2ª y 9ª Divisiones Panzer, consiguiendo alcanzar al final del día la segunda línea defensiva en algunos puntos. Por su parte, el 41º Cuerpo Panzer atacó con 2 divisiones de infantería y los Elephant del 654 batallón.

Los dos batallones de Elephants fueron empleados en abrir brechas en las posiciones soviéticas; su blindaje les hacía invulnerables, pero no disponían de ametralladoras con las que defenderse de la infantería soviética, por lo que al quedar separados de la infantería alemana muchos de ellos fueron destruidos por equipos especiales de caza carros. El 653º batallón, por ejemplo, al atardecer del día 5 estaba reducido a 12 de los 49 Elephants con los que había iniciado el ataque. No obstante, el 41º Panzer, reforzado por un regimiento de la 18ª Panzer, consiguió durante el primer día forzar la primera línea de defensa y su flanco derecho consiguió alcanzar la segunda línea. Por último, el 23º Cuerpo atacó en el flanco izquierdo con tres divisiones de infantería. Apoyada por Goliaths y Stukas, la 78ª de Asalto consiguió abrirse paso a través de la primera línea, pero el resto de divisiones del cuerpo no consiguieron superarla, teniendo que defenderse además de numerosos contraataques. En general el asalto del 23º Cuerpo había fracasado, no consiguiendo cumplir su misión de cubrir el flanco del esfuerzo principal.

Al mediodía del 5 de Julio, los soviéticos habían podido al fin identificar el punto de máximo esfuerzo del ataque alemán: en dirección a Olkhovatka, en el sector defendido por el 13º Ejército.

Pese a ceder 10 km. en un día (el 9º ejército necesitaría una semana más para avanzar la misma distancia),  el primer día de la batalla había servido para “absorber” el golpe, causar bajas y sobretodo para identificar el punto de máximo esfuerzo alemán. Una vez identificado, Rokossovski sólo tuvo que ordenar implementar la “Variante 2” del Plan de Defensa de Frente para que las reservas comenzaran a afluir hacia los sectores amenazados.

4. La lucha entre la 1ª y la 2ª línea (6-7 julio).

A las 2200 horas del 5 de julio Rokossovskyi da orden de lanzar a sus reservas a un contraataque general: participan más de 750 carros y cañones de asalto apoyados por 908 cañones y 637 morteros. En el sector del 46º Panzer, el contraataque fracasa, y los alemanes no sólo no retroceden sino que consiguen establecer una cabeza de puente sobre el Svapa. En el sector del 47º Panzer, ocurre lo mismo; los alemanes paran el contragolpe, contraatacan y consiguen hacerse con las elevaciones a ambos lados de Olkhovatka. No obstante, en el sector del 41º Panzer, en torno a Ponyri, Model se ve forzado a echar mano de dos divisiones de la reserva general para detener el contraataque soviético. Por último, el 23º Cuerpo seguía detenido en sus posiciones de partida; sólo la 78ª División consiguió avanzar hasta la segunda línea de defensa a costa de grandes bajas, teniendo que rechazar continuos contraataques.

En resumen, al atardecer del 6 de julio el 9º ejército seguía combatiendo en la segunda línea de defensa soviética, con lo que los Rokossovski tuvo tiempo adicional para desplegar más refuerzos; con cada día que pasaba, las posibilidades de una penetración rápida se evaporaban. Si bien el contraataque soviético no les había hecho retroceder, les había causado grandes bajas y se habían visto forzados a empeñar fuerzas reservadas para la explotación.

5. El asalto de la Segunda Línea Defensiva (7-9 de julio).

La tarde del 6 de julio, Rokossovski ordena que durante el día siguiente continúe el contraataque general. Por su parte, Model ordena la continuación de la ofensiva: no obstante, las órdenes recibidas por los cuatro cuerpos de ejército alemanes revelan un cambio significativo. Ya no se hablaba de ruptura rápida y de explotación del éxito hacia Kursk. Por el contrario, se requería un avance de tan sólo 5 km. Durante el 7 de julio, se suceden sangrientos combates sin que se alcance ningún resultado decisivo; en ningún lado se avanzó más allá de 2 o 3 km, y las bajas no dejaban de aumentar.

Los combates de la segunda línea defensivas se centran en la posesión de un cerro bajo que domina el sector principal de ataque: la cota 274. Model estaba convencido de que su posesión es la llave de la 2ª línea defensiva soviética. Rokossovskyi está igualmente convencido de su importancia, por lo que la refuerza y fortifica en consecuencia. Los días siguientes se darán una serie de sangrientos combates por esta posición: Model llega a concentrar cientos de carros en un frente de apenas 6 km. Pese a todo, la ansiada penetración no llega. Por su parte, el 41º Panzer asalta también Ponyri, y la cota dominante 235.5, con el fin de apoyar el ataque del 47º Panzer. En éste sector se dieron también combates de tal intensidad que los soviéticos se refirieron a Ponyri como al “pequeño Stalingrado”.

El 8 de julio, el jefe del 9º Ejército se reunió con sus jefes de cuerpo para revisar la situación. En tres días de dura lucha, el 9º Ejército no había conseguido pasar de la segunda línea defensiva. Kursk estaba todavía a más de 60 km, y los soviéticos traían continuamente reservas de otros sectores del frente. Además, se había sufrido más de 10.000 bajas, y se habían perdido cerca de 350 carros. En suma, para Model y sus comandantes estaba claro que la batalla se había convertido en una batalla de desgaste, un tipo de batalla que los alemanes no podían ganar.

El 9 de julio, Model ataca en un sector aún más estrecho, entre Samodurovka y Ponyri, en dirección a Teploie, concentrando cuatro divisiones panzer y una de infantería en apenas 10 km. Después de sufrir sangrientas bajas el pueblo de Teploie fue conquistado, pero no las alturas situadas más al sur. Pese a repetidos intentos, la cota 274, altura dominante de la zona, no consiguió ser tomada.

Kursk northern map 1943

La ofensiva del 9º Ejército

6. El último esfuerzo (10-12 julio).

Pese a todo, Model ordenó continuar la ofensiva, para tratar de conseguir abrirse paso a través de las defensas soviéticas hacia “campo abierto”. El 10 de julio, decide cambiar de sector de ataque y emplea sus últimas reservas para intentar la ruptura en el sector de Ponyri, mientras las 2ª y 4ª Divisiones panzer asaltan una vez más las alturas de Olkhovatka, desangrándose al igual que los días anteriores y sin conseguir ningún resultado de importancia. Después de éste último fiasco, Model ordenó suspender los ataques excepto en el sector de Ponyri. Ese mismo día, los soviéticos se habían convencido de que los alemanes se estaban quedando sin fuerzas, por lo que decidieron lanzar su propia ofensiva contra Orel el 12 de julio, para así tomarles por sorpresa, con la mayor parte del 9º Ejército concentrado en el saliente y sin poder disponerse a la defensiva.

Al día siguiente, comienzan a llegar a Model informes de que los soviéticos están tanteando las defensas alemanas en el sector de Orel, lo que parece anunciar el inicio de una ofensiva soviética; no obstante, no hay reservas para reforzar las defensas del 2º Ejército Panzer, pues se han empleado todas en el intento de ruptura: 1 división panzer y 1 de infantería han sido asignadas al 41º Cuerpo Panzer para continuar el ataque. Al día siguiente se confirma la ofensiva soviética, que toma a los alemanes totalmente por sorpresa. Los frentes de Briansk y del Oeste se lanzan al ataque con el 3er Ejército de Tanques como punta de lanza. Los refuerzos alemanes son enviados al sector de Orel y Model asume el mando de los ejércitos 9º y 2º Panzer para dirigir la defensa del saliente. La ofensiva en el norte del saliente ha finalizado: Model sólo ha conseguido perder miles de tropas en una penetración que en ningún lugar pasó de 15 km.

Ordenes de Batalla

El 9º Ejercito Alemán, julio de 1943 (clic en la imagen para ampliar)

9th German Army OOB Kursk 1943

Orden de batalla del Frente Central Soviético en el saliente de Kursk (clic para ampliar)

Central Front July 1943