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La del cuento: la 43ª división del Ejército Popular

por Enric Martí

Los valles de Bielsa gimen
¡quién pudiera acompañarles!
Responde el jefe Beltrán,
irguiendo el membrado talle:
¡No te apures Aragón,
que yo volveré a buscarte!

Antonio Agraz

El Partido comunista, sin parangón en trocar derrotas en gestas heroicas, tuvo su canto de cisne en la  43ª División del Ejército Popular al mando de Antonio Beltrán. Desplegada en el extremo Norte del dispositivo republicano al comienzo de la batalla de Aragón (marzo 1938), en lugar de replegarse hacía los  ríos Noguera Pallaresa y Noguera  Ribargozana , encontró más factible  replegarse  sobre  sí misma  con la frontera francesa a  su retaguardia, formando la conocida bolsa de Bielsa, dejando una brecha por la que se infiltro el enemigo ocupando sin resistencia las fuentes hidroeléctricas de Cataluña (Tremp, Camarasa, Pobla de Segur, etc.).

Ayuntamiento de Bielsa 1938

Ayuntamiento de Bielsa tras los combates

¿Cuál fue la auténtica realidad de esta división? sin duda no fue la unidad de élite que pretendía el komintern,  pero tampoco la jaula de grillos escaqueados que cacarean de forma incansable los hagiógrafos  del  bando  rebelde.  Veamos  a continuación  una breve relación de sus hechos y peripecias y a partir de ahí, cada uno juzgue en consecuencia.

La Bolsa

A  finales de abril de 1938  se concede a la 43ª división la medalla al Valor colectiva, la más alta distinción republicana después de la placa laureada de Madrid. El propio Beltrán es ascendido a teniente coronel: es el cuarto mando proveniente de milicias que alcanza  este grado tras Enrique Líster, Cipriano Mera y Buenaventura Durruti, este último a título póstumo.

Entre el 15 de abril y el 12 de mayo, la bolsa fue sometida a fuertes bombarderos llevados a cabo por el Grupo 4-G-12  de bombarderos ligeros Romeo-37,  al que se le unen el Grupo 30 de la 111ª Escuadra de bombardeo  dotado  de  Savoia-79,  el 7 de junio se sumarán  los  Junkers-52 con base en Calamocha.

Al día siguiente a la 3ª División  de Navarra que asedia la bolsa. Formada por tres agrupaciones es reforzada por los siguientes elementos:  las 16ª y 17ª banderas del Tercio, el Tabor 9º de Tetuán, el Tabor de Ifni y el 73º  Bon de Toledo,  además de 9 piezas de 65mm, 9 de 105mm  y  6  de 155mm que se añaden a las 18 de 75mm  de  la  división  de  Navarra,  apoyados  desde  el  aire  por  la Brigada Hispana dotada de Junkers-52, Heinkel 45 y Heinkel 51.

Mapa de la bolsa de bielsa (marzo-junio 1938)

El 9 de junio los nacionales lanzan el ataque definitivo en el que las piezas de 155mm tienen un dominio  incontestable,  el  ataque a la 102ª BM con un coste de 92 bajas de los asaltantes por 28 de los defensores  ocasiona la ruptura de la línea, que obliga a la 72ª BM a replegarse de la Peña Montañesa antes de ser copada, la maniobra será cubierta por José Cortés “El Guerrillero” con 8 voluntarios que resistirán hasta el día 11 retirándose a su vez sin ninguna baja.

El día 10, los atacantes ocupan  Puyarruego,  Ceresa,  las alturas  de  Laspuña  y el cruce de carreteras en Salinas. En el oeste, la 130ª BM rechaza el asalto y un par de ametralladoras Degtayev en montaje antiaéreo  (Las célebres ametralladoras ligeras con cargador de disco apodadas “Napot” en España) derriban un Heinkel pilotado por José Arango que llevaba como observador a Willi Wackoning, hijo del cónsul alemán en Bilbao.

El día 12, se produce una espantá de los mandos de las 102ª BM: víctimas de una confabulación comunista, huyen  a Francia y de allí a Cataluña  dónde  son  encarcelados  en  el  castillo de Figueres unas escasas jornadas. El suceso  produce  la  pérdida de Serveto  y  Señés y las alturas de Pegueras y Maristá, esa  misma  jornada  el  puesto de mando de la división es trasladado de Bielsa a Parzán, último pueblo antes de la frontera.

Beltrán y oficiales 43 división

Beltrán y oficiales de la 43ª división en la Bolsa de Bielsa.

En la mañana del día 13  son ocupadas Hospitales, al este de Puertolas, cruzando el Yaga y el Yecla, conquistando en la madrugada punta  Llerga, Sin y Tella, mientras por la izquierda se ocupa el valle de Ordesa, amenazando la retaguardia republicana. La madrugada siguiente la 3ª de Navarra ocupa Plan, San Juan y Gistaín al coste de 99 bajas por 22 de los republicanos.

El día 14 se inutilizan  los  cañones de la 9ª batería, logrando los artilleros anarquistas de la 7ª cruzar la frontera con sus piezas: los vehículos divisionarios son despeñados en La Barrosa. La siguiente jornada la retirada es  general, cubierta  por  el  capitán  Anguita  al mando del Grupo especial del 14º CE que resiste hasta su total  aniquilación. Son evacuadas Bielsa y Parzán. A la salida de esta localidad en el puerto previo a Francia muere el carismático capitán Andreu Xandri, uno de los  fundadores  de  las  Milícies  Pirenaiques y oficial jefe de su compañía de esquiadores. Xandri cubrirá con naranjero (fusil ametrallador) la retirada de sus camaradas por un punto batido hasta que es mortalmente abatido. Una calle a su nombre en el barcelonés barrio de Sant Andreu hace honor a su memoria.

Andreu Xandri

Capitán Andreu Xandri

El 16 de junio a las 04:00 de la madrugada, se internaba en territorio francés el último soldado de la 43ª División: una vez desarmados cada soldado la gendarmería francesa interrogó a cada soldado a qué zona quería  ser repatriado;  sólo 168  eligieron Hendaya  (Zona nacional). El resto regresará a España por Port Bou (Gerona). Algunos  de sus miembros reforzarán a la 55ª división del Ejército Popular, el resto de la división se reorganizará en tierras catalanas.

Otra sierra, la misma guerra

Iniciada la campaña del Ebro, la 43ª división permanece en reserva pues carece de armamento; el botín capturado en las primeras jornadas a la 50ª división del CE marroquí permitirá reequiparla. El  25 de agosto de 1938 cruzará el curso fluvial, relevando a la castigada 35ª División Internacional  en las  desoladas cumbres de Cavalls.  Este  sector  permanecerá  en  una relativa calma hasta que Franco inicie su séptima ofensiva con el habitual derroche de material y vidas que  sólo le han reportado un avance de 250 metros diarios y que exaspera tanto a italianos como alemanes y a la inmensa mayoría de la cúpula militar de su propio bando.

Para apoyar esta ofensiva, cuyo  objetivo era  desalojar a los  republicanos  de  las  sierras  de  Lavall y Cavalls partiendo de la margen opuesta  del río Sec, se concentrará la mayor  masa  artillera de toda la  guerra, cinco divisiones y 170 aviones. La artillería gubernamental no responde  al fuego so pena de ser laminada  y la mal llamada La  Gloriosa, la aviación republicana, como de costumbre brillará por su ausencia. Las unidades republicanas son literalmente barridas  por  el  fuego  con  pérdidas  que  oscilan  entre  el 70% y el  80%; la opinión general y  trasmitida  de  uno  a  otro  medio es, que los legionarios  con  ciega  y  feroz   acometividad avanzando  bajo el fuego propio sorprendieron a los defensores en sus refugios ¡Que astutos!  Lo cierto es que yo siendo  oriundo de  esas tierras,  por mucho que  he buscado y rebuscado  jamás  he encontrado vestigios de los renombrados refugios ¿No confundirán El Ebro con Verdún?

Sierra de Cavalls

Sierras de Lavall y Cavalls, vistas desde el pueblo viejo de Corberá (Foto autor)

La 43ª división cruza el Ebro entre Miravet  y Benifallet,  pero es asignada al XVº CE  (Tagüeña) y debe volver a cruzarlo para cubrir el flanco izquierdo de este Cuerpo. De nuevo en río Sec aunque está vez en la periferia de  Mora de  Ebro emplaza  sus  antitanques  rusos  a la espera de las  tanquetas italianas provenientes  de Benisanet,  pero  son  detectados  por  los  observadores de la artillería enemiga de La Picosa y de  forma  instantánea  sufre  una  tormenta  de  fuego,  que la lleva a retirarse por la desenfilada  margen del río de Mora a Ascó y de allí a Flix  donde cruzará definitivamente el gran río.

En la  barrera de fuego comentará también  se alcanza una masía aislada,  allí fallecen el mando de la 42ª división (Álvarez) y varios altos oficiales; Beltrán es herido y evacuado con urgencia a un hospital de Reus, en la mesa de operaciones, comenta el cirujano:

¡Mi teniente coronel, con permiso, un poco más arriba y se queda usted sin pelotas!

Beltrán salta como un muelle - ¡Imposible en ese instante las tenía aquí! y de forma simultánea su dedo índice señala justo la nuez.

Hasta el desencadenamiento de la ofensiva  sobre Cataluña,  la 43ª división desplegará un poco más al  norte  del  punto  por dónde cruzo  el Ebro el pasado otoño¸ tras la ruptura nacional como el resto de unidades republicanas se replegará con mayor o menor fortuna. Formando el 25 de enero en la línea del Llobregat  con  el  mar  en  su flanco  izquierdo  y  la 3ª División en el derecho, al día siguiente asciende  por  la  montaña de  Montjuich, en pleno casco urbano de la Ciudad Condal;

Beltrán encuentra en el castillo a los prisioneros nacionales  que  han  sido  abandonados por sus carceleros,  recomendando:  ¡Los suyos ya están en Sants y en la Bonanova,  no  es  cuestión  de hacerse el héroe cuando tan  cerca estáis de la salvación!  ¡Quedaos en las celdas, que en nada os rescatan!

El 27 despliegan en Badalona, pero  al  mismo  tiempo  el  C.T.V.  italiano  se descuelga por el Maresme con intención de copar a las  unidades  republicanas rezagadas,  con  lo  que  la 43ª prosigue hacia Mataró, Blanes, Gerona y por segunda y última vez cruza la frontera camino de un exilio de peregrina resolución.

El Esquinazau

Antonio Beltrán  Casañas,   alías  “El Ezquinazau”  nació  el  8  de marzo de  1897 en Canfranc (Huesca).  A  los  trece  años  se  traslada  a  los Estados Unidos donde tiene lazos familiares en Nuevo México; pronto se unirá a los hombres de Pancho Villa, llega al estado de Alabama y por su  cuenta  cruza los Apalaches, alcanzando  Canadá.  En 1917 se enrola en la Legión norteamericana y regresa a Europa para luchar  en la Gran Guerra. Pronto se convence de que esa no es su guerra; cruza la frontera en una ambulancia hurtada y regresa a su pueblo natal.

Beltrán con uniforme estadounidense

Beltrán con uniforme estadounidense (1917).

Pronto  deja  embarazada  a  una  moza de  Castello,  pero se casa en 1926 con Teodora Bescós; será acusado de contrabandista y debe pasar de nuevo a Francia y de allí a Argentina. A su regreso adopta el apodo familiar que significa “baldado” como expresión de la fatiga tras una jornada de trabajo.  Se une a la sublevación de Jaca, siendo chofer del afamado Galán. Tras el fracaso del pronunciamiento, da con sus huesos en la cárcel; por esa época nacen sus dos hijos Esther y Roentgen.

Al  inicio  de  la  guerra  civil  huye  a  Barcelona  donde  se  afilia al PSUC. De allí pasa al frente pirenaico donde permanece hasta que es obligado, ya al mando de la 43ª, a cruzar  una vez más a Francia, esta vez en compañía de  Elena, una miliciana con la que mantiene relaciones íntimas.

Beltrán

Antonio Beltrán.

En abril de 1939 parte hacía la URSS donde ingresa en la  academia militar Frunze; allí nacerá Olga, fruto de su unión con Elena. Organizará el maquis en la frontera con Francia, tras vivir una odisea por Yugoeslavia, Italia y Suiza hasta llegar a su destino, rompe con el PCE y con su pareja sentimental. Tras ser exiliado en la isla de Córcega, fija su domicilio en la localidad francesa de Pau. De nuevo cruza el Atlántico, visitando Uruguay, Argentina, Brasil,  Bolivia, Perú y México. Vuelve a Europa, pero acosado por las autoridades francesas se retira definitivamente a un  rancho  en  tierras  mexicanas  donde a los 63 años un cáncer de estómago termina con su azarosa vida el 6 de agosto de 1960; su ataúd envuelto en la bandera republicana será llevado a hombros hasta el cementerio español de México DF.

Academia Frunze

Academia Frunze (foto autor).

Orden de Batalla

Mayor de milicias: Antonio Beltrán Casañas

Comisario: Máximo Gracia Arroyo.

72º Brigada mixta               102º Brigada mixta           130º Brigada mixta

Angel Cuervo                        José Hernández                 José Miñana

285º Bon “Aragón”               405º Bon                            517º Bon “Alto Aragón”

286º Bon “Marlasca”            406º Bon                             518º  Bon “Cinco Villas”

287º Bon  “Alto Aragón”      407º Bon                              519º Bon “FETE”

288º Bon “Zaragoza”            408º Bon                              520º Bon “Esquerra”

Material: fusiles  3.800, fusiles ametralladores 81, ametralladoras 72, morteros (81mm) 4, lanzaminas de espiga 20, piezas de artillería 8.